Op 23 augustus verscheen het vierde deel van de cyberpunk, FPS/RPG reeks Deus Ex. Mankind Divided (DX:MD) speelt zich twee jaar af na de gruwelijke gebeurtenis waar Human Revolution (DX:HR) mee eindigde. Ruim 2 miljoen mannen en vrouwen vonden de dood omdat de ‘ augs’  door het activeren van een ingebouwde chip tot waanzin werden gedreven. De wereld na DX:HR is er dan ook een vol brandhaarden, crises en een schisma tussen de gewone en geüpgrade bevolking. In 2029 is de hoofdpersoon Adam Jensen in dienst van Interpol. Jensen, zelf het het crescendo van augmentation techniek, mag wederom een conspiracy oplossen door zichzelf, sluipend, hackend, schietend en zeker ook pratend een weg te banen door een cyberpunk variant van Praag. De recensies zijn in het algemeen positief tot zeer positief en het spel lijkt daarmee de verwachtingen – mede geschapen door de knappe reboot in de vorm van DX:HR – in te lossen. Al zijn er ook zeker valide kritieken. Lees hieronder wat PC Gamer, Gamespot en IGN ervan vonden.

Voor een korte introductie op Deus Ex van Gamespot, klik hier.

PC Gamer: 8.8

Andy Kelly, werkzaam bij PC Gamer, geeft DX:MD een 8.8. Het spel kan hem bijna over de hele linie bekoren. De  rijke stadshub, de nieuwe augmentations en vooral de sterk verbeterde gameplay maken van deze vierde telg een topper. Alleen het verhaal valt tegen.

Aanvankelijk was Kelly teleurgesteld dat er maar één hub is – in tegenstelling tot DX:HR waar men Detroit en Shanghai kon bezoeken – maar na de terugkeer van een missie is er veelal wel een nieuw district beschikbaar. Het voordeel van één hub is dat Praag zeer goed uitgewerkt en erg gedetailleerd is. Tevens is er is een wereld van verschil tussen de stad in de dag en in de nacht (red. Dag in Deus ex!! Het einde der tijden komt eraan).

“It’s an impressively dense, hand-crafted space, making Human Revolution’s cities feel pretty lifeless and cardboard in comparison.”

Ook de inwoners van de stad zijn sterk verbeterd ten opzichte van DX:HR. De NPC’ers komen niet meer over als eendimensionale karakters en zijn veel mooier gemaakt. Kelly heeft wel een kleine kanttekening, want af en toe heeft de AI vreemde strapatsen.

Hoewel de wereld dus een stuk rijker is ten opzichte van zijn voorgangers is het verhaal dat helaas niet. Het narratief is inconsequent, veel karakters zijn vlak en uiteindelijk gaat het verhaal niet diep in op de discriminatie van de augmented bevoling en het schisma tussen hen en de ‘ normale’  mensen. Kelly vindt dit het erg jammer want de context creëert een groot potentieel voor een sterk plot.

Bestel Deus Ex – Mankind Divided hier en steun daarmee een goed doel!

Waarom Kelly DX:MD echter toch zo’n hoog cijfer heeft gegeven wordt duidelijk wanneer hij het heeft over de gameplay en level design. Dat is namelijk waar het spel in uitblinkt – al heeft wat kritiek over de manier waarop het FPS gedeelte aanvoelt. Door de nieuwe augmentations kan je de door jouw gekozen speelstijl nog beter uitwerken. In combinatie met het briljante level design levert dit een zeer bevredigend spel op.

” The game is at its best when it presents you with a big, interesting space full of obstacles, enemies, and things to discover and sets you loose.”

Klik hier voor de volledige recensie.

DXMD_2015_04_08_GI_screen_online_003

Gamespot: 8.0

Edmond Tran van Gamespot geeft het spel een acht. Net als Kelly is Tran enthousiast over de stad Praag, de verschillende en goed uitgewerkte stijlen om het spel te spelen en het level design. Daarnaast is hij ook lovend over de morele keuzes die gemaakt moeten worden in het verhaal en tijdens menig side-mission. Maar ook Tran laakt het plot en de summiere spanningsboog.

In de recensie wordt vooral duidelijk dat de auteur lovend is over variatie in de gameplay. Of je het spel nu schietend, sluipend of juist met de nadruk op sociale interactie wil spelen, elke methode is bevredigend en leuk. Daar sluit de nieuwe hub Praag nauw bij aan. De stad is levendig en gevuld met allerhande kleine en grotere locaties en side-missions om te ontdekken. Al die locaties en sidemissions zijn vervolgens weer op de zeer verschillende manieren aan te pakken en dat maakt het exploreren tot een zeer aangename bezigheid.

Over de nieuwe augmentations is Tran minder te spreken. Sommigen voegen daadwerkelijk iets toe zoals Remote Hacking of de Icarus Dash. Anderen doen min of meer hetzelfde, zoals de TESLA, PEPS en Nanoblade. De auteur vindt het jammer omdat hij dure praxis points aan nutteloze augmentations heeft verspeeld.

Daarnaast kan je in principe niet alle augs tegelijk tot je beschikking hebben waardoor je goed moet nadenken hoe je een toekomstige situatie wil aanpakken. Dat zou namelijk tot overclocking en problemen leiden. Hieruit zouden interessante keuzen moeten voortkomen maar dat hoeft niet. Overcloaking zorgt namelijk in de praktijk nauwelijks voor problemen. Zodoende vindt Tran deze restrictie zijn functie verliezen.

Net als Kelly beaamt ook Tran dat het verhaal duidelijk het probleemkind is van DX:MD. Het missen van een echte antagonist en doel maakt dat het plot soms desillusionerend is. Er mist een goede spanningsboog en er zijn geen  opeenvolgende, steeds grotere climaxen zoals dat in de vorige delen wel het geval was. Klein voordeel is dat de zeer lastige gevechten tegen eindbazen uit DX:HR er niet meer zijn.

Tran benoemt nog expliciet hoe gaaf de keuzes zijn die je moet maken binnen het verhaal maar ook tijdens de side-missions. De vele karakters, bedrijven en organisaties zijn niet expliciet goed of slecht maar bevinden zich in een grijs moreel gebied. De keuze voor welke persoon of instantie je gaat is daarom soms buitengewoon lastig. Veelal is er geen juist pad om te bewandelen.

Al met al is Tran zeer te spreken over de game:

“[…] Mankind Divided is […] a uniquely fulfilling experience, one which feels rare in games today.”

Klik hier voor de volledige recensie

DXMD_2015_06_12_E3_screen_online_001

IGN: 9.2

Van de drie bekeken recensies gaf Vince Ingenito van IGN het hoogste cijfer, een 9.2. Eigenlijk is Ingenito het op alle fronten eens met Tran en Kelly. De gameplay, sfeer en level design zijn fantastisch. Ingenito is echter wel genuanceerder dan Kelly en Tran in zijn kritiek op het verhaal. Hij ziet het absoluut als een minpunt maar is minder hard in zijn oordeel. Daarnaast benadrukt hij dat de side-missions zeer goed uitgewerkt zijn.

Ook Ingenito omschrijft dat de cyberpunk versie van Praag schitterend wordt weergegeven door DX:MD. Net als bij Kelly en Tran drijft  de combinatie van de gameplay, de nieuwe augmentations en de rijkdom van de cityhub de game tot grote hoogten. Hij schrijft dat vooral het combineren van augmentations, samen met het zoeken naar nieuwe wegen naar een bepaalde locatie of objective zeer bevredigend is.

“[The] harmonious relationship between mechanics and environmental design extends to the returning augments as well, lending a sense of value and purpose to even the most basic-seeming of upgrades.”

En het rondstruinen door Praag is ook zeker geen nutteloze activiteit. Het levert altijd wel iets op. Dat kan bijvoorbeeld ook in de vorm van side-missions zijn en Ingenito is lyrisch over de optionele queesten. Ze zijn namelijk uitgebreid en uitdagend. Soms kom je ze bij toeval tegen (omdat je bijvoorbeeld een willekeurige computer hebt gehackt). Zo’n missie is ook meestal geen simpele hitman job maar bestaat uit een verhaal van meerdere lagen waarbij jouw manier van spelen en jouw keuzes belangrijk zijn.

Ten opzichte van DX:HR zijn er in de gameplay een aantal verbeteringen doorgevoerd. Het nieuwe coversysteem, de mini-map en het snel wisselen van mods voor je wapens tijdens een gevecht, zijn voorbeelden hiervan. Deze veranderingen schroeven de kwaliteit van het spel drastisch omhoog.

Maar evenals Kelly en Tran vindt ook Ingenito het verhaal het minste aspect van DX:MD. Al is hij duidelijk minder kritisch dan de andere twee. Het is het minste verhaal van de vier delen maar zeker niet slecht. Uiteindelijk concludeert hij over het plot:

” It ends up feeling more like a first episode of a potentially great TV show rather than a complete feature-length film in that sense.”

Klik hier voor de volledige recensie.

DXMD_2015_06_12_E3_screen_online_005

Het vonnis van Judge Sam

In het algemeen zijn de drie recensisten het met elkaar eens. De vrijheid om je eigen manier van spelen te kiezen en te ontwikkelen middels augmentations is nog beter uitgewerkt dan in DX:HR. Elke manier van spelen, of dat nu schietend, sluipend, hackend of middels sociale interactie is, is goed uitgewerkt en leuk om te doen. Daarbij komt dat de cityhub Praag niet alleen veel mooier en levendiger is dan vorige steden maar ook rijk aan geheime locaties en side-missions is. Het is die combinatie wat de gameplay van DX:MD zo plezant maakt en waardoor het spel een topper is.

Het had echter een wereldtopper kunnen zijn ware het niet dat het verhaal te summier is. En dat is jammer, omdat het potentieel groot is en de vorige delen, vooral het origineel en Human Revolution, een heerlijk plot hadden.

Maar voor de fan van de reeks, maar zeker ook voor de gewone gamer lijkt Deus Ex: Mankind Divided een zeer goede game.