Heel lang geleden, toen sommige van jullie nog speelden met fysiek speelgoed zoals duplo en lego (ha! Anti-nerds!) vochten de orcs en humans al vele oorlogen uit in de wereld van Azeroth. Na de eerste RTS WarCraft: Orcs & Humans uit 1994 volgden nog twee zeer succesvolle sequels. Vervolgens kwam Blizzard met het briljante idee om de spelers uit te nodigen in de wereld van WarCraft. Zo geschiede met World of WarCraft (WoW, 2004), een MMORPG die zijn gelijke niet kende. Vele miljoenen spelers telden vele tientjes en vele uren (jaren?) neer voor een onvergetelijke ervaring. Blizzard had de ultieme melkkoe geproduceerd en zodoende volgden vijf uitbreiding. De meesten van deze hielden dezelfde hoge standaard aan van het origineel (en eigenlijk elk Blizzard spel) maar de laatste, Warlords of Draenor, liep uit op een mislukking. Met Legion probeert de gamesfabrikant het inmiddels twaalf jaar oude spel nieuwe leven in te blazen en dat lijkt fantastisch te zijn gelukt. De drie toonaangevende reviewsites, Gamespot, IGN en PC Gamer, zijn allemaal uitermate positief (met hier en daar een kritische kantekenening). Lees hieronder het overzicht en de vergelijking tussen de recensies.

Gamespot: 9.0

Don Saas, reviewer van Gamespot, is zeer te spreken over deze zesde uitbreiding op World of Warcraft. Het verhaal scheert hoge toppen en de Lore verbindt de speler aan het universum. De queesten zijn uitstekend uitgewerkt, de meeste dungeons zijn spannend en uitdagend. De inmiddels twaalf jaar oude engine weet toch betoverende plaatjes op je scherm te toveren en de nieuwe klasse is een (kleine) toegevoegde waarde. Enig nadeel is dat Legion wel voor WoW veteranen is bedoeld.

Saas is onder de indruk van het verhaal van Legion. Het is de meest drastische plottwist sinds Cataclysm uit 2010. Het is gaaf dat bijvoorbeeld helden uit de oorspronkelijke RTS reeks  terugkeren, omgebracht worden of veranderen in slechteriken. De Lore (traditionele kennis) van wereld is dus veel beter geïntegreerd in het verhaal maar ook in de gameplay. Dat komt onder andere ook tot uiting in het gegeven dat je een Artifact wapen hebt dat je altijd bij je draagt. Dit wapen is klassengebonden, heeft een eigen skill tree en vergaart op een eigen manier experience en upgrades.

Daarnaast vergaar je normale experience. Iedere speler die begint aan Legion krijgt een automatische upgrade naar level 100 (het begint mijn inziens een beetje op Dragonball Z te lijken) en tijdens de expansie kan je doorgroeien naar level 110. De nieuwe queesten en locaties zorgen er echter voor dat het levelen niet als een klusje voelt.

“[It’s] hard to complain about that brevity when the content that gets you there is some of the best-designed world questing that Blizzard has produced to date”.

De dungeons zijn zijn zeer goed opgebouwd en vereisen samenwerking om uit te kunnen spelen. De eindbazen zijn soms huis-tuin-en-keuken monsters die domweg erg sterk zijn, veelal zijn ze ook complexer en vragen ze meer van de speler dan gewoon op knopjes rammen. Gelukkig helpen nieuwe engagement methoden spelers om de queesten tot een goed einde te leiden.

Bestel World of Warcraft – Legion hier en steun daarmee een goed doel!

Naast nieuwe methoden is er ook een hele nieuwe klasse, de Demon Hunter. Deze is gebaseerd op Illidan Stormrage uit de RTS reeks. Heel veel voegt de Demon Hunter niet toe aan het bestaande assortiment van klassen, vindt Saas. Omdat hij echter wel kan double-jumpen en snel kan lopen heeft hij een groot voordeel ten opzichte van de andere klasse wat betreft lange afstanden bereizen.

De nieuwe gebieden waar hij dan doorheen moet reizen zien er dan wel weer prachtig uit, ondanks dat het oorspronkelijke spel dus al uit 2004 komt. De vormgeving en de levendige kleuren maken de bossen, een Noords landschap en een Elvenstad verrukkelijk om naar te kijken.

Het enig nadeel dat Saas aandraagt is dat wanneer je net wil beginnen met WoW je eerst de mindere uitbreiding Warlords of Draenor moet uitspelen voordat je kan beginnen het veel betere Legion. Maar over het algemeen is deze zesde telg misschien wel het beste dat Blizzard heeft gebracht in het WoW universum.

“Blizzard has proven it can still craft an MMO experience as well as–if not better–than anyone else.”

Klik hier voor de volledige recensie.

warcraft-sc-3

IGN: 9.1

Niet geheel verrassend is Leif Jonhson het grotendeels met Saas eens. Het narratieve gedeelte is puik in de opzet . Ook de nieuwe queesten, (technische) verbeteringen en de Custum Group Finder kunnen hem bekoren. Bovenal is Johnson erg te spreken over de manier waarop de Lore de identiteit van je karakter vergroot. De vormgeving vindt hij dan weer iets over de top.

De terugkeer van de Burning Legion is een zege voor WoW. Door de belangrijkste antagonist in het universum van Warcraft weer centraal te stellen ontstaat er een gevoel van dreiging van totale vernietiging. Dit draagt bij aan het sterke plot. Ook de toegevoegde cutscenes, waarbij verschillende hoofdNPC’ers het leven laten, en de sterke verbeterde voice acting doen het verhaal naar grote hoogten stijgen.

Ook wat betreft de kwaliteit van de queesten sluit Johnson zich aan bij Saas.

“Quests flow organically from one to another, and sometimes Blizzard even manages to sprinkle in a few rewarding side quests that break from the rails of the main tale.”

Dat draagt bij aan het gegeven dat je wordt opgezogen in de wereld. En dat maakt Legion zo’n klasbak van een game volgens Johnson. Bij geen enkele WoW uitbreiding had je zo sterk het gevoel dat je onderdeel was van de World of Warcraft. De Lore geeft niet alleen inzicht in het universum maar maakt je onderdeel ervan. Dat komt mede door de nieuwe Order Halls. Dit zijn thuisbases voor de karakters van jou klasse. Mede hierdoor wordt je identiteit van je personage versterkt.

“Legion does much to give each class its own sense of identity.”

Het is trouwens opmerkelijk dat Johnson het nieuwe artefact wapen – dat Saas zag als een manier om jouw karakter te laten integreren in de wereld – als een teleurstelling bestempeld. De wapens zien er namelijk bij iedereen hetzelfde uit.

Johnson en Saas verschillen op nog een punt van mening. Saas is lyrisch over de vormgeving van de nieuwe locaties, Johnson is dat niet. Let wel, hij vindt het knap gedaan met een oude engine maar soms is allemaal een beetje over de top.

Desondanks is hij het doorgaans eens met de recensist van Gamespot. De nieuwe klasse is leuk om mee te spelen (al vindt hij de Illidan Stormrage, waar de Demon Hunter op gebaseerd is, een beetje te emo). De wereld is rijk aan avontuur waardoor er veel te doen is. Nieuwe animaties en nieuwe skills zijn veelal goed gemaakt of uitgewerkt. De noodzaak om samen te werken om queesten op te lossen is erg leuk. De Custum Group Finder kan hier dankbaar bij worden gebruikt.

Johnson concludeert:

“Legion shows World of Warcraft finding its footing again and asserting its relevance after more than a decade.”

Klik hier voor de volledige recensie.

warcraft-sc-4

PC Gamer: 9.0

En Steven Messner van PC Gamer sluit zich grotendeels aan bij Saas en Jonhnson. Legion is de beste uitbreiding tot nu toe en voelt soms als een verontschuldiging na het matige Warlords of Draenor. De wereld ziet er schitterend uit, de voice acting en de cutscenes zijn erg goed, de Lore versterkt je verbondenheid met de wereld, de queesten zijn goed uitgewerkt en de Demon Hunter is één van de beste klasse van WoW. Messner is alleen bang dat het spel te snel zal gaan vervelen wanneer Blizzard niet continue met nieuwe content over de brug zal komen.

Messner neigt wat betreft de grafische vormgeving meer naar Saas’ analyse dan naar die van Johnson. Hij vindt de drie nieuwe zones schitterend. Hij beschrijft in zijn recensie een voorbeeld:

“The crumbling elven ruins that dot its sombre landscape evoke a sad beauty, like a classical painting weathered and broken by time.”

Net als Johnson benoemt Messner de hoge kwaliteit van de Voice Acting en de cutscenes en hoe deze bijdragen aan de sfeer van het spel.

Dat geldt ook voor de queesten, die zeer goed uitgewerkt zijn. Van nature zijn ze vrij rect-toe-recht-aan van karakter maar er is altijd wel een twist. De verhalen zijn heerlijk en soms erg tragisch van aard. De hoofdrolspelers doen veelal iets vreemds of hebben een typische persoonlijkheid die extra kleur geeft aan de opdracht – dat geldt volgens Mesner trouwens in het algemeen voor de NPC’ers. Zo schrijft de auteur over een bepaalde queeste:

“Even a simple escort quest became delightful when the scheming, mana-addicted elf I rode alongside had to frequently stop to feed his cravings.”

Maar het beste element van Legion is ook volgens Messner de Lore van het spel, of beter gezegd, de toepassing van de Lore in het spel. Ook hij benadrukt de krachtige band die tussen je karakter en wereld ontstaat tijdens het spelen van de uitbreiding. Net als Johnson komt dit niet echt door het Artefact wapen – dat hij leuk bedacht vindt maar jammerlijk dat iedereen van die klasse hetzelfde wapen heeft – maar door de Order Halls, waar je specifieke klasse queesten hebt en de Lore beter leert kennen. Over die vernieuwende, krachtige identiteit schrijft hij:
“That sense of affection I’m beginning to feel for my character might just be the most rewarding part of Legion for me. For the first time, I don’t just feel like I’m playing a druid—I am a druid.”

Ten slotte is Messner veruit het positiefst over de Demon Hunter. Hij vindt het één van de beste klasse die ooit is gemaakt in de wereld van Warcraft. Al is hij het met Johnson eens dat het emo gehaalte wel iets minder had gemogen.

Ook Messner is dus zeer tevereden met Legion, al moet nog blijken of Blizzard door middel van updates en content de euforie zo hoog kan houden:

“I feel optimistic that Blizzard is keen to win back my lost faith, but an expansion isn’t wholly defined by its opening chapter—the updates that follow will ultimately determine how we remember Legion.”

Klik hier voor de volledige recensie.

warcraft-sc-5

Het vonnis van Judge Sam

De reviewers zitten duidelijk op dezelfde lijn, alledrie zijn ze lyrisch over de zesde uitbreiding van World of WarCraft. Zowel Saas als Johnson en Messner vinden het de beste uitbreiding tot op heden en een verademing na het mislukte Warlords of Daenor. Persoonlijk vindt ik het dat een zeer uitmuntende prestatie van Blizzard. Natuurlijk is WoW jaren toonaangevend geweest maar sinds de vijfde uitbreiding leek het spel toch langzaam uit te gaan als een nachtkaarsje. Dat Legion ervoor zorgt dat een 12 jaar oude gamewereld toch niet achterhaalt blijkt te zijn, sterker nog, dat het WoW weer laat meedingen naar titel van beste MMO game is een sterk staaltje.

Alle drie de auteurs zijn in abstracto het met elkaar eens. Het narratieve aspect is erg sterk, de queesten zijn goed doordacht, de dungeons mooi uitgewerkt en de nieuwe klasse een extra toevoeging. Natuurlijk verschillen ze ook van mening. Saas en Messner raakten betoverd door de vormgeving van de nieuwe locaties, Johnson vond ze mooi maar soms ietwat over de top. Daarnaast zijn Johnson en Messner aanzienlijk minder te spreken over het Artefact wapen dan Saas. Het gaat hier echter om details.

Het belangrijkste pluspunt lijkt toch wel de integratie die je als speler heb in de wereld van WoW. Mede door het juist toepassen van de Lore in het hoofdverhaal, de queesten en de Order Halls word je een onderdeel van het universum. Alledrie de auteurs benadrukten dat krachtige identiteit die je karakter ontwikkelt ervoor zorgen dat Legion een zeer bevredigend spel is geworden.

Concluderend kan ik zeggen dat dit spel een must is voor de huidige WoW speler. Normaal gesproken zou ik zeggen dat elke fan van MMORPG naar hun plaatselijke softwareboer moeten rennen om een kopie van Legion op te pikken. De vraag is alleen of een complete WoW leek daadwerkelijk nog wil beginnen aan een spel dat zijn grondslag heeft in 2004. Anderzijds, er staat je dan wel een avontuur te wachten vanjewelste en Legion is dan de ultieme kers op de taart.